Utrechtse startup wil hotelwereld op zijn kop zetten en haalt alvast een miljoen euro op

De drie oprichters van het Utrechtse Runnr.ai: Steven Oliemans, Michiel de Vor en Maarten Fugers
De drie oprichters van het Utrechtse Runnr.ai: Steven Oliemans, Michiel de Vor en Maarten Fugers © Runnr.ai
Utrecht - Succesverhalen beginnen met een goed idee. Dan moet er geld komen om te groeien en vervolgens moet de puber een volwassen bedrijf worden. De Utrechtse startup Runnr.ai heeft de eerste twee stappen in iets meer dan een jaar gemaakt. Nu is het tijd voor de derde: "We willen zo snel mogelijk de wereld over."
Reizigers kennen het wel, je krijgt bericht van je hotel met vragen over bijvoorbeeld je aankomsttijd. Of je wilt iets vooraf regelen: een ontbijt, een parkeerplek of toch die kamer met uitzicht op zee. Dat is nu vaak nog mensenwerk voor hoteliers. "Het is repetitief, ze stellen negen van de tien keer dezelfde vraag", vertelt Michiel de Vor, één van de drie oprichters van Runnr.ai.

'Wereldheerschappij is het doel'

De geboren Zeistenaar heeft zelf de hotelschool doorlopen en in hotels gewerkt. "Niet omdat ik dat administratieve werk wilde doen. Maar omdat ik het leuk vind om mensen een goede ervaring te geven. Onze tool neemt het werk uit handen en zo kunnen mensen in de hotellerie het werk doen waarvoor ze in een hotel zijn gaan werken."
"De lat ligt hoog, wereldheerschappij is het doel", lacht De Vor. Maar hij is tegelijkertijd bloedserieus. Hij heeft samen met zijn kompanen Steven Oliemans en Maarten Fugers een miljoen euro binnengehaald aan investeringen om verder te groeien. De drie kennen elkaar van techreus Booking.com en weten dus waar hoteliers mee worstelden. Het eerste concept lag er in de zomer van 2022.
"We hebben ons op het adres van Maarten ingeschreven, de eerste negen maanden werkten we vanuit huis. In september van dat jaar zijn we gaan praten met hotels uit ons netwerk, een keten als Westcord was meteen enthousiast." Er was dus een goed idee, er was interesse uit de branche en toen kwam er nog een derde factor bij die alles in gang zette. "Maarten volgde de ontwikkeling van ChatGPT", vervolgt De Vor. "Hij zei dat het ging beginnen. Toen ChatGPT in november werd gelanceerd, hebben we de twee werelden bij elkaar gebracht."

Utrecht als techhub?

De keukentafel thuis is inmiddels ingeruild voor een anti-kraak-locatie aan het Jaarbeursplein. Hoe veel de drie aan Utrecht verknocht zijn, Amsterdam is nog wel dé techhub van Nederland. "Maar je ziet wel steeds meer tech in Utrecht, dat is erg leuk. Ik kom hier vandaan en vind het wel gewoon echt cool dat we hier zitten, lekker op de fiets naar kantoor. We willen zo lang mogelijk blijven. Ik ben tien jaar elke dag met de trein naar Amsterdam gegaan, nu komen ze maar even naar mij toe!"
AI heeft sinds zijn intrede de techwereld op zijn kop gezet. Er waren natuurlijk al chatbots die herkenden waar iemand naar op zoek was en vervolgens alle informatie over dat onderwerp uitspuwden. "Nu horen we dat gasten bij binnenkomst zeggen dat ze net geappt hebben met iemand van het hotel. Hotels vinden de AI-antwoorden soms zelfs beter dan de antwoorden van hun eigen personeel. Die houterigheid van weleer is eruit, er zitten geen spelfouten in en antwoorden zijn specifiek in plaats van een onnodig lang verhaal van acht zinnen."
Het verhaal van de drie slaat aan als ze op zoek gaan naar investeringen. Die zijn nodig om sneller door te groeien, maar ook om de kennis en ervaring binnen te halen van gelouterde ondernemers. "Je bent niet alleen op zoek naar geld, het moet ook waarde hebben. Je gaat als het ware met elkaar trouwen. Een investeerder is er niet voor een jaar maar voor de komende jaren. Je gaat veel met elkaar doen, dus ze moeten ieder iets meebrengen."
Ineens is het er en blijkt het een goede oplossing, terwijl er geen probleem was.
Hoteleigenaar en investeerder Hans Pieters
Naast enkele investeringsfondsen en Marnix van der Ploeg ("Hij was Booking.com-werknemer nummer 8") doet de Utrechtse hotelondernemer Hans Pieters ook mee. "Ik krijg wel vaker mensen bij me die willen praten. Met Michiel, Steven en Maarten heb ik de afspraak wél gemaakt omdat ze van Booking.com kwamen. Als hotelier heb ik een haat/liefde-verhouding met Booking.com maar ik ben door ze gefascineerd, het is wel bijzonder wat ze doen."
Hij werd klant na de eerste kennismaking, zag zelf het gemak van AI en wilde ook meteen investeren. "Ineens is het er en blijkt het een goede oplossing, terwijl er geen probleem was. De jongere gast van nu, tussen 30 tot 45 jaar, die wil niet bellen maar gewoon een berichtje sturen. Ik geloof in Runnr.ai, dit zou weleens heel groot kunnen worden." Naast de achtergrond van de drie was er nog iets dat Pieters aantrok, het Utrechtse DNA van Runnr.ai. "Ik ben geboren en getogen in Utrecht, mijn ouders en grootouders ook. Michiel woont in Tuindorp waar ik ben opgegroeid. Hij heeft een tweede kind op komst, is 33 á 34 jaar, het is allemaal heel herkenbaar. De hectiek, alles tegelijk doen. Het is leuk om mee te kijken vanaf de zijlijn."
Nu het nieuws bekend is, stromen de reacties binnen van alle kanten. De telefoon van De Vor ontplofte na het verschijnen van het persbericht. "Ik ben altijd kritisch, ik wil altijd harder, sneller, meer. Maar als je zoveel berichtjes krijgt, besef je wel dat dit echt wel vet is. Het is niet gegeven dat zoiets lukt, het is nu moeilijker dan voorheen. Van buitenaf denkt men: 'Leuk, ze hebben geld binnengehaald' maar het komt je niet aanwaaien. Slapeloze nachten, je staat altijd aan, ik ben er door geobsedeerd."